El sueño y la melatonina

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La melatonina es una hormona natural producida en el cerebro por la glándula pineal. Las concentraciones de melatonina varían a lo largo del día, siendo reguladas por nuestro reloj biológico ubicado en el núcleo supraquiasmático del cerebro. En general, la producción de melatonina por parte del organismo es inhibida en presencia de luz y activada por la oscuridad, alcanzando su concentración máxima en mitad de la noche. Por este motivo, la melatonina es conocida como “la hormona de la oscuridad”, formando parte del grupo de señales que regulan el ciclo circadiano. Se cree que la melatonina actúa dando indicaciones al organismo de la hora del día (durante el periodo circadiano nocturno) y de las estaciones del año (según la duración del fotoperiodo diario), y en base a estas indicaciones, el organismo produce respuestas fisiológicas que se adaptan a las condiciones ambientales.

Se ha establecido una relación directa entre la producción de melatonina y la inducción del sueño en humanos, además de su importante papel regulador de los ciclos de sueño y vigilia. Por esta razón, la melatonina se utiliza para ajustar el reloj biológico, es decir, se utiliza frecuentemente para combatir los desajustes horarios provocados por largos viajes (Jet lag), para ajustar los ciclos de sueño-vigilia en personas cuyos horarios de trabajo cambian (turnos de día y de noche) y para ayudar a conciliar el sueño en personas que sufren de insomnio (independientemente de su causa).